Desde la infancia, me han fascinado las historias de las panteras negras. Para mí, ningún animal está envuelto en más misterio, ningún animal más esquivo y ningún animal más hermoso. Durante muchos años siguieron siendo cosas de sueños e historias inverosímiles contadas alrededor de la fogata en la noche. Nadie a quien conocía había visto uno en la naturaleza y nunca pensé que lo haría tampoco. Pero eso no me impidió soñar …

Luego, hace un par de años, comenzaron a surgir fotos de un leopardo negro en la India. Era un gato que había hecho su territorio en la zona turística del bosque de Kabini en Karnataka. El leopardo era difícil de ver, pero algunos fotógrafos persistentes lograron capturar imágenes que aceleraron mi pulso.

Luego, por casualidad, me pidieron hablar en el Festival Nature in Focus en Bangalore en septiembre pasado. Aproveché esta oportunidad para pasar tres días buscando el famoso gato en el Bosque Kabini. Los organizadores del festival hicieron que me guiara Giri Cavale, una fotógrafa cuya habilidad para encontrar a la esquiva pantera negra es legendaria.

No tenía muchas esperanzas de verlo en tan poco tiempo, pero a medida que explorábamos el bosque, era emocionante saber que el gato estaba ahí fuera. Luego, en el segundo día, ¡logramos ver al leopardo negro cruzando la calle frente a nosotros! Estaba muy lejos, pero me cautivó y logró capturar la imagen de abajo. El afortunado encuentro encendió mi imaginación y soñé más que nunca con encontrar y fotografiar a uno de estos asombrosos gatos en África.

Nunca he visto una imagen de alta calidad de un leopardo negro salvaje procedente de África, a pesar de que a veces se cuentan historias de cómo se los ve … «un amigo de un amigo vio a un leopardo negro cruzar la calle una mañana temprano». Por casualidad, en la época de mi viaje a la India, mis amigos James y Abigail, de Ker & Downey , me contaron una de esas historias … que un leopardo negro había sido visto en el campo Laikipia Wilderness en Kenia. Mis oídos se aguzaron y me puse en contacto con los propietarios Steve y Annabelle Carey para averiguar más. Steve confirmó que era cierto y que había visto varios leopardos negros a lo largo de los años. Eso fue suficiente para mí y decidí invertir algo de tiempo en comprobarlo.

Al llegar a Laikipia, Steve me llevó a conocer a Luisa Ancilotto, que vive cerca del campamento y había visto un leopardo negro recientemente. Nos contó todo lo que sabía sobre los hábitos y el territorio del leopardo. Luego Steve logró recoger algunas pistas de leopardo nuevas cercanas y las siguió hasta un camino que los leopardos parecían estar utilizando. Desplegué una gran cantidad de trampas de cámara, cada una de las cuales consta de un sensor de movimiento inalámbrico Camtraptions , una cámara DSLR de alta calidad y dos o tres flashes. Tenía grandes esperanzas de fotografiar un leopardo, pero ¿sería negro?

Al día siguiente revisé con entusiasmo las cámaras, pero no tenía imágenes de leopardos. Estaba desanimado y de repente sentí la enormidad de lo que estaba tratando de lograr. ¡¿Seguramente no iba a tener la suerte de fotografiar a un leopardo africano melanístico ?!

Dejé las cámaras por varias noches más. Al regresar, los revisé y cuando llegué a la última cámara, todo lo que había visto eran fotos de hienas pero no leopardos. Eché un vistazo rápido a la última trampa, sin esperar encontrar mucho. Mientras recorría las imágenes en la parte posterior de la cámara, me detuve y miré la fotografía de abajo sin comprender … un par de ojos rodeados de oscuridad oscura … ¡un leopardo negro! No podía creerlo y pasaron unos días antes de que se hundiera hasta que logré mi sueño.

Aquí hay un breve video detrás de escena que muestra la configuración de trampa de cámara utilizada para capturar la imagen de arriba.


Durante los días que siguieron, moví las trampas de la cámara a medida que adquiría una comprensión más profunda de los movimientos del leopardo. El siguiente golpe que obtuve fue más abajo en la misma pista de juego que la primera captura. ¡Me encanta la forma en que este gato se derrite en la oscuridad!

A partir de entonces, el leopardo negro desapareció y empecé a capturar imágenes de un gran macho irregular, aparentemente había ahuyentado al joven leopardo negro. ¡Nunca antes me había molestado capturar un leopardo en la trampa de la cámara! Supongo que al menos era bastante guapo …

El hombre manchado andaba por lo que parecía una edad y comencé a pensar que el leopardo negro nunca regresaría. Durante este tiempo revisé mis cámaras a diario y, a menudo, también tuve imágenes de hienas rayadas y manchadas.

Luego, en la noche de la luna llena, reapareció el leopardo negro y capturé el disparo debajo cuando la luna se ponía detrás de una cresta. No hace falta decir que estaba encantado de que él regresara y que había capturado una imagen tan atmosférica.

En todas las fotos que había tomado, fueron los ojos del leopardo los que me impactaron primero. Ajusté mi iluminación para oscurecer la mayor cantidad de fondo posible. Justo antes de irme, logré capturar una última imagen … ojos en la noche …

Por lo que sé, estas son las primeras fotografías de alta calidad de una cámara fotográfica de un leopardo melanístico salvaje que se hayan tomado en África. Todavía no puedo creer que este proyecto, que comenzó como un viaje de reconocimiento especulativo, haya dado unos dividendos tan espectaculares.


PD : Muchísimas gracias a Steve Carey de Laikipia Wilderness Camp y Luisa Ancilotto, sin quienes nunca podría haber encontrado y fotografiado a la pantera negra africana.